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El Manati: Mamifero marino de cuerpo grande y forma alargada



Descripción general:

El manatí es un mamífero marino de cuerpo grande y de forma alargada; de color gris pardusco, prácticamente no tiene pelo excepto por unas cuantas cerdas que le cubren el hocico y por finos pelos dispersos en el dorso.

Su clasificación es la siguiente:

* Orden: Sirenia
* Familia: Trichechidae
* Género: Trichechus
* Especie:Trichechus manatus
* subespecie: Trichechus manatus manatus


El orden Sirenia se compone de cuatro especies. El manatí americano (Trichechus manatus) tiene a su vez dos subespecies: Trichechus manatus latirostris (manatí de Florida) y Trichechus manatus manatus (manatí del Caribe), esta última subespecie es la que se encuentra en México.

El cuerpo del manatí tiene forma de grueso torpedo; la cola es una paleta redondeada que le sirve para impulsarse; y las aletas anteriores las usa como timón.

La cabeza es de forma piramidal, no existe el cuello por lo que se une directamente al tronco. Ésta es relativamente pequeña en comparación con el cuerpo y en la boca tiene labios móviles que le sirven para arrancar las plantas que constituyen su alimento.

Estos mamíferos miden en estado adulto alrededor de tres metros; la máxima longitud registrada es de 4.6 m. Su peso es de entre 500 y 600 Kg.

El manatí era desconocido para Europa antes de 1492, por lo que las primeras expediciones que vinieron a América los veían como personajes místicos que amamantaban a sus crías en el mar.

Se cuenta que cuando Hernán Cortés llegó a México recibió las primeras referencias sobre el manatí de Jerónimo Aguilar, quien sirvió de intérprete entre los indígenas mayas y los españoles.

Aguilar comparó la cola del manatí con la de las sirenas y entre las tropas de Cortés se comentaba que se trataba de sirenas verdaderas.



Características biológicas:

* Los manatíes, al igual que las ballenas, tienen grandes cuerpos que solo pueden ser sostenidos en un ambiente acuático. En tierra, su peso corporal aplastaría sus órganos internos.

* Su cabeza es relativamente pequeña en comparación con el cuerpo y en la boca tiene labios móviles que le sirven para arrancar las plantas que constituyen su alimento.

* Sus fosas nasales se cierran durante las inmersiones con músculos que se abren cuando el mamífero regresa a la superficie para respirar.

* Las extremidades anteriores están modificadas en aletas con presencia de tres uñas planas y redondas en los extremos. Debajo de estas extremidades (en la axila) la hembra lleva una pequeña teta con la que alimenta a sus crías.

* Las extremidades posteriores están modificadas en forma de remo aplanado horizontalmente, lo que se constituye en su propulsor.

* Sus ojos son extremadamente pequeños y carecen de párpados; sin embargo, poseen una delgada membrana translúcida que les permite ver mejor bajo el agua. Los orificios auditivos se encuentran situados detrás de los ojos y apenas son perceptibles.

* La boca y dientes de los manatíes están adaptados para la vida herbívora. Carecen de incisivos y caninos funcionales. No tienen dientes frontales, solo molares que caminan. Los adultos generalmente presentan 6 a 8 molares en cada cuadrante, es decir, un total de 24 ó 28.

* Cuando se desgasta el molar frontal por el masticado de plantas fibrosas y arena, se cae. La pieza que está tras ésta, camina hacia delante y una nueva pieza brota atrás.

* Sin manos que los ayuden, es muy difícil llevarse la comida a la boca. Para resolver este problema, los manatíes tienen un labio superior grande y partido. Los lados derecho e izquierdo pueden moverse de manera independiente para mover a la comida a su lugar.



Distribución geográfica:

Estos organismos se distribuyen en la vertiente del Atlántico y del Caribe. Particularmente, desde el estado de Carolina del Norte en Estados Unidos de Norteamérica hasta el centro de Brasil, donde comparten el hábitat con el manatí del Amazonas.

En México su distribución incluye las costas del golfo de México y del Caribe, desde Tamaulipas, hasta el sur de Quintana Roo. Se ha reportado en sistemas de humedales en Veracruz, Tabasco, Campeche, Chiapas, Yucatán y Quintana Roo; es en este último lugar en donde durante los últimos años se han desarrollado un mayor número de acciones en favor de la especie, esto es porque la zona cuenta con aguas transparentes y movilidad regulada, lo que facilita su observación y estudio.

Se considera que la zona de bahía de Chetumal - río Hondo - laguna Guerrero es el área de mayor importancia como zona de reproducción y refugio para los manatíes en Quintana Roo, ya que soporta una población de aproximadamente 110 individuos.

En la zona centro del estado de Tabasco se localiza la población más grande para el sureste, en los sistemas fluvio - lagunares que se comunican con los ríos Grijalva y Usumacinta.

También se reportan poblaciones importantes en la reserva de la biosfera pantanos de Centla y en algunos ríos tributarios como el San Pedro y San Pablo, San Antonio, Chilapa y González, algunos de los cuales se encuentran dentro de la misma reserva.

Se estima que para este estado la población es de más de 1000 organismos y para Campeche otra cantidad similar.

Para Campeche se reportan en algunos sistemas fluvio - lagunares del área de protección de flora y fauna silvestres laguna de Términos, como los ríos Palizada, Chumpan, las lagunas de Atasta, Pom y Balchacah y en la región conocida como la zona de los ríos, que se encuentra en la desembocadura de los ríos Candelaria y Mamantel.

En Chiapas se reportan poblaciones mas reducidas y restringidas a las lagunas de Catazajá y en algunas lagunas interiores cercanas a los límites con Tabasco.



Reproducción:

El período reproductivo no está definido por una estacionalidad, ya que el cortejo y apareamiento se da en cualquier época del año, aunque el mayor número de partos sucede en la primavera y principios del verano, que es también cuando hay mayor cantidad de alimento.

Se estima su periodo de gestación en aproximadamente un año (a partir de un embarazo en cautiverio). La especie tiene solo una cría cada vez (unipara), con muy pocas probabilidades de más de una cría en condiciones naturales, aunque se han reportado partos múltiples en individuos en cautiverio.

Al nacer, las crías pesan 30 Kg, y miden 120 cm. Son de color gris obscuro y gradualmente se va aclarando. Los partos son espaciados entre dos y cinco años. La madurez sexual la adquieren entre los 6 y 10 años.

Los machos suelen hacer recorridos migratorios largos y prolongados durante su etapa reproductiva para encontrar hembras receptivas y aparearse. Cuando está en periodo de crianza, las tetas que se encuentran en posición axilar, se hacen voluminosas, de tal manera que en ocasiones las hembras llevan a sus crías sujetas entre las extremidades anteriores.

Los manatíes son generalmente animales solitarios. Sin embargo cuando una hembra se encuentre lista para reproducirse, varios machos se congregan alrededor de ella formando una manada reproductora.

Después de aparearse, vuelven a asumir su vida solitaria. Cuando nacen las crías, se mantienen cerca de sus madres. Son destetadas entre los 12 y 18 meses de edad y permanecen con ella hasta dos años.



Hábitat y hábitos:

Se le puede encontrar en ambientes dulceacuícolas y marinos dentro del rango de distribución tropical y subtropical. Es común en estuarios, ríos, arroyos, lagos, lagunas y bahías, pudiendo pasar largos períodos en agua salada.

Son totalmente herbívoros, consumen las partes vivas de una gran variedad de plantas acuáticas sumergidas, flotantes y emergidas, particularmente pastos marinos, ingiriendo del 4 al 9% de su peso corporal por día, algunos autores señalan que estos animales comen de 6 a 8 horas diariamente, sin tener preferencia por un horario definido.

Quizá esta afición por las hierbas del mar y también su gran tamaño sean las causas de que se le conozca en muchos lugares como vacas marinas.

La turbidez del agua no es factor limitante para la especie, ya que se puede encontrar en aguas completamente claras, así como en aguas extremadamente turbias.

Son animales inofensivos, tímidos y solitarios que suelen formar pequeños grupos que carecen de organización social permanente y cuyas interacciones sociales son temporales, las cuales se forman durante el apareamiento que se lleva a cabo en los sitios donde se concentra el alimento y durante el invierno en las aguas cálidas.

Prefieren los lugares poco profundos, aunque suelen habitar en sitios con diferentes salinidades, pueden llegar a vivir tanto en agua dulce si encuentra en ella suficiente reserva de alimentos, como en agua salada si cerca existen manantiales submarinos, ríos o lagunas donde pueda beber.

La comunicación entre manatíes bajo el agua es mediante la emisión de sonidos de frecuencia corta que son perceptibles por el oído humano. Las vocalizaciones son especialmente importantes para mantener contacto entre la madre y su cría y en el período de reproducción.

Por lo general nadan a profundidades entre 1 y 3 m, utilizando pasadizos entre la vegetación sumergida, donde la temperatura del agua no es menor a los 16° C y tampoco excede los 26°C.

Al igual que todos los mamíferos, el manatí posee respiración pulmonar, por lo que cada 2 ó 3 minutos emerge a la superficie para tomar aire. Puede suspender la respiración hasta por 20 minutos. La longevidad en vida libre se ha estimado entre 50 - 60 años.



» http://www.semarnat.gob.mx/especies/manati/habitat.shtml


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