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LA BALLENA FRANCA AUSTRAL



Los Cetáceos son mamíferos acuáticos; con cuerpo fusiforme y cabeza con un hocico alargado, aberturas nasales altas y ojos pequeños, oídos sin pabellones, extremidades anteriores en forma de paletas sin dedos ni uñas, carecientes de extremidades posteriores, cola achatada lateralmente, sin pelos ni glándulas sebáceas, recubiertos por una capa de grasa subcutánea que los protege del frío.


Caracteristicas:

Presenta el cuerpo curvado, carece de aleta dorsal y surcos o pliegues ventrales. La mandíbula superior es larga y estrecha con el cráneo arqueado. La cabeza ocupa el 25 % del largo total del cuerpo, está cubierta en zonas por callosidades vistosas de queratina originadas en la piel, habitualmente se observan parásitos como así también piojos de ballenas sobre estas formaciones, y su aliento es expulsado por dos espiráculos dibujando en el aire dos chorros en V.

A pesar de su forma hidrodinámica, la Ballena Austral se parece, en ciertos sentidos, más a nosotros que a los peces con los cuales comparte su medio ambiente. Ella, como todo mamífero respira mediante pulmones y no branquias. Posee también sangre caliente y no fría como los peces. Respira a través de un par de orificios (espiráculos), situados encima de la cabeza y, al contrario de lo que se cree, no expulsan agua cuando exhalan el aire y forman el característico surtidor que consiste en vapor de agua más una cantidad pequeña de agua que queda en la depresión situada alrededor del espiráculo y que es lanzada a la atmósfera cuando la ballena expulsa el aire de los pulmones.

Las extremidades anteriores han evolucionado hasta convertirse en aletas; aunque sus huesos todavía muestran reminiscencias de elementos óseos articulados terminados en dedos, las extremidades posteriores se han perdido por completo y no hay ninguna conexión anatómica entre éstas y la cola.

La cola es grande, dispuesta en un plano horizontal y constituye el principal órgano propulsor en el desplazamiento de la ballena; además, no contiene hueso sino tejido elástico y fibroso que le confiere firmeza y flexibilidad. Por otro lado, el cuerpo está cubierto por una capa de grasa que ayuda a la flotación del animal, y además contribuye a mantener el calor y como medio para almacenar energía. La piel de las ballenas carece de glándulas sudoríparas, de glándulas sebáceas y de pelo.


Reproduccion:

La actividad sexual de esta especie puede observarse desde la llegada de los primeros ejemplares a la Péninsula Valdés y perdura hacia final de la temporada (diciembre). Las relaciones sexuales son de tipo promiscuo, pudiendo una hembra aparearse con distintos machos en un mismo día. La cópula generalmente está precedida por una gran actividad de cortejo en la que suelen intervenir numerosos ejemplares.

La actitud de la hembra es evitar los asedios sexuales de los machos; para ello, el comportamiento más habitual es ubicarse en la superficie con el vientre hacia arriba. Ante esta actitud, dos machos o más suelen unirse empleando una estrategia conjunta, obligando a la hembra a girar su cuerpo hasta quedar con el vientre hacia abajo y permitir que uno de ellos concrete la cópula. En otras ocasiones, las hembras evaden a los machos dirigiéndose a zonas de muy poca profundidad donde la cópula resulta imposible.


Gestacion y Nacimiento:

La gestación de la Ballena Franca es de 12 meses y el período de amamantamiento del cachorro se extiende por un lapso similar. Se estima que tienen un ballenato cada tres años. Las hembras con capacidad de reproducción regresan al área de Península Valdés para el apareamiento, mientras que los machos adultos y subadultos tienden a retornar al lugar cada año.

Los primeros nacimientos tienen lugar en el mes de agosto y los últimos a fines de octubre. Hasta el presente, nadie ha podido presenciar un parto completo ni las condiciones que rodean al mismo. Igual que todos los cetáceos, el cachorro nace asomando en primer término la cola, como una adaptación para no ahogarse. El cordón umbilical se corta durante el nacimiento. Inmediatamente la madre ayuda al cachorro a salir a la superficie para respirar. Aunque esto no se ha comprobado, es probable que durante el nacimiento actúen hembras que colaboran con la madre, tal como ocurre en otras especies.

Primeros cuidados:

Desde su nacimiento, el cachorro es asistido y cuidado por su madre, quien busca zonas costeras de baja profundidad y reparadas de los vientos preponderantes de la zona. Estas condiciones básicamente contribuyen a brindar tranquilidad a la madre y al cachorro y facilitan la tarea del amamantamiento.


Alimentacion:

Contrariamente a lo que podría suponerse por su gran talla, la ballena se alimenta de organismos microscópicos o de muy pequeño tamaño. Básicamente, se trata de un típico animal filtrador, para lo cual se vale de sus bien desarrolladas barbas, formaciones laminares suspendidas de la quijada superior, una detrás de otra, a ambos lados del paladar. Los huesos del maxilar superior forman una curva, de la cual cuelgan entre 230 y 280 (promedio 260) barbas corneas; estas barbas reciben el nombre de ballenas (de allí el nombre de los cetáceos) y miden hasta 2,40 m de largo, hallándose cubiertas por un pelo corto y duro.Ubicadas en ángulo recto al eje longitudinal de la cabeza, las barbas tienen los borde externos lisos, mientras que los internos están deflecados para permitir un eficiente filtrado. En la ballena franca puede observarse por lado alrededor de 250 barbas que llegan a medir hasta dos metros de largo.

El mecanismo de alimentación consiste en nadar lentamente a una velocidad de 2 o 3 nudos (3,7 a 5,5 Km x h), con la boca abierta, por la superficie o por debajo de ella, de tal manera que grandes volúmenes de agua pasan a través de la inmensa boca junto con los pequeños organismos con los que se alimenta. Luego de un período de filtrado, el agua se elimina por la acción de pistón de la enorme lengua, quedando el alimento retenido por las barbas. El alimento así acumulado tiene el aspecto de una pasta o papilla que luego es deglutida. Periódicamente la ballena suele limpiar y reordenar sus barbas mediante fuertes aberturas y cierres de su boca.

Se han realizado interesantes cálculos teóricos sobre la alimentación de esta ballena. Puede decirse que un ejemplar adulto de gran talla, con su boca abierta, tiene un área de filtrado de 13,5 metros cuadrados. Alimentándose sobre una concentración de plancton de 4 g - m3, a una velocidad de 3 nudos (5,5 Km x h), podría llegar a capturar aproximadamente 300 Kg de alimento por hora. De todas formas debe tenerse presente que en la realidad probablemente son mucho menores ya que, por un lado, el área de filtrado suele ser más reducida en la mayor parte de los ejemplares y, por otro lado, las concentraciones de plancton no siempre son elevadas. Además hay que tener en cuenta que el tiempo que permanece con la boca abierta no es tan prolongado.



» http://www.oni.escuelas.edu.ar/olimpi98/Ballena-Franca-Austral/


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